Duhemian themes in expected utility theory

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Présentation

Auteur : Philippe Mongin
DRI-2008-02

Cette étude se propose de réexaminer le problème philosophique de la sousdétermination des théories scientifiques par l’expérience et de faire l’application des résultats ainsi obtenus à l’histoire de la théorie de l’utilité espérée. Pour ce faire, on revient aux idées de Duhem en écartant celles de Quine, qu’on juge moins pertinentes, et l’on isole chez le premier une thèse de l’impossibilité de l’expérience cruciale et une thèse de la sous-détermination proprement dite, qui fait par la suite l’objet de l’analyse. On expose la solution, historique et pragmatique, imprécise à dessein, que Duhem apportait en réponse au problème que soulève cette thèse pour la réfutation empirique. L’application à l’utilité espérée porte sur la théorie von Neumann-Morgenstern (VNM) du choix entre billets de loteries, que l’on présente dans son développement historique. On souligne la portée normative de la théorie dès ses débuts, avec la difficulté spéciale qu’elle crée pour son appréciation empirique, et l’on réinterprète la crise de 1952 et le paradoxe d’Allais à partir de cette observation déterminante. On met alors en évidence les longues étapes de recherche expérimentale et théorique dont les meilleurs spécialistes eurent besoin avant de pouvoir conclure que la théorie VNM était réfutée. Réinterprétant ce moment remarquable de l’histoire des sciences sociales récente, on le voit comme une illustration et de la thèse de Duhem, et d’une résolution fidèle à ses idées: le rejet de la condition d’indépendance, parmi toutes celles de la théorie VNM, a fini par s’imposer en raison du déséquilibre argumentatif grandissant en sa défaveur. L’historique réflexif s’achève par une brève discussion de deux théories apparues en liaison avec ce rejet, les théories de l’utilité espérée généralisée et de l’utilité dépendante du rang. C’est une autre conclusion de l’étude que la concurrence théorique n’a pas conditionné le rejet, mais en a bénéficié, en dépit de ce que laisserait attendre la méthodologie des programmes de recherche de Lakatos.

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